Los nuevos telescopios súper gigantes en el cielo y en la tierra

Los seres humanos hemos estado mirando las estrellas desde que tenemos ojos, preguntándonos qué había allí afuera. Los primeros astrónomos usaron las estrellas para decir la hora y para navegar, pero no fue hasta que Galileo se convirtió en el primero en apuntar un telescopio hacia el cielo en 1609 que nació la era actual de la astronomía. En el siglo 20, los telescopios se convirtieron en enormes construcciones con grandes espejos primarios, alojados en sus propios edificios enormes. Ahora tenemos telescopios en órbita como el Hubble y telescopios que usan tecnologías que Galileo nunca imaginó. ¡La tecnología ha avanzado asombrosamente! Echemos un vistazo más de cerca a un nuevo telescopio espacial, más tres de los mayores telescopios terrestres que se planean hoy.

1.- Telescopio Espacial James Webb

Telescopio espacial James Webb (JWST). Es posible que escuche que el Webb es el reemplazo del Hubble, pero de hecho, a diferencia del Hubble, el telescopio Webb de la NASA está diseñado para verse principalmente en el infrarrojo, por lo que también es un sucesor del Telescopio Espacial Spitzer. El telescopio Webb es tres veces el tamaño del Hubble y cuenta con un espejo primario de 6.5 metros (21 pies).

La idea surgió a fines de la década de 1980 y en la de 1990, con la necesidad de ver más lejos en el espacio (en objetos con mayor desplazamiento hacia el rojo) y, por lo tanto, más atrás en el tiempo que nunca. Ahora, a medida que la astronomía ha progresado, los objetivos de Webb también lo tienen. Por ejemplo, en lugar de tomar fotos increíbles de nubes de polvo cercanas, como las que el Hubble hizo famosas, el telescopio Webb podrá ver dentro de las nubes de polvo donde nacen los planetas y las estrellas. También permitirá, por ejemplo, que los astrónomos estudien los agujeros negros supermasivos que residen en el centro de la mayoría de las galaxias, incluida la nuestra.

Las dos mitades de los componentes de Webb habían estado en el Centro Espacial Johnson en Houston, donde habían estado sometidos a muchos meses de pruebas criogénicas. Pero, en febrero de 2018, el telescopio y sus instrumentos llegaron a California, donde serán ensamblados por Northrop Grumman Aerospace Systems. El Webb completado se programó para su lanzamiento a finales de este año, pero la fecha se retrasó recientemente entre marzo y junio de 2019.

Aún así, se está progresando hacia el día del lanzamiento. Espere pronto el lanzamiento del Telescopio Espacial James Webb, dentro de aproximadamente un año.

 

Telescopio terrestre más grande del mundo (Paranal, CHILE)

2.- Telescopio Europeo Extremadamente Grande (E-ELT). Bajo los auspicios del Observatorio Europeo Austral, el E-ELT es el telescopio óptico / infrarrojo cercano más grande del mundo, actualmente en construcción. Se está construyendo en la cima de Cerro Armazones (9,993 pies, 3,046 metros) en el desierto de Atacama, en el norte de Chile, bajo uno de los cielos más claros y oscuros del mundo. Se espera que vea la primera luz en 2024.

El E-ELT albergará un espejo primario de 39,3 metros (43 yardas, 129 pies) de ancho, que recogerá aproximadamente 13 veces más luz que cualquier telescopio activo actualmente. Lea más sobre la óptica de E-ELT aquí.

El E-ELT se enfrentará al menos a dos de las preguntas más importantes de la astronomía actual: ¿cómo fue el universo más antiguo y existen otros planetas similares a la Tierra? Se involucrará en lo que sus creadores describen como arqueología estelar en sus intentos de sondear el universo temprano y tomar parte en la búsqueda de planetas habitables, que a veces se utilizan para buscar firmas de vida alienígena más allá de la Tierra.

Este telescopio es uno de los muchos que se están construyendo hoy en día que los astrónomos llaman telescopios extremadamente grandes. Están vagamente definidos como telescopios cuyos espejos primarios van desde aproximadamente 20 metros (alrededor de 22 yardas) hasta alrededor de 100 metros (alrededor de 110 yardas) de ancho. Estos telescopios, que solo han sido posibles en los últimos años, tienen una serie de características en común, en particular el uso de espejos primarios segmentados y el uso de sistemas ópticos adaptativos de alto orden.

3.- Segundo telescopio terrestre más grande del mundo (Las Campanas, CHILE)

Telescopio gigante de Magallanes (GMT). El GMT es muy parecido al E-ELT en ser uno de los telescopios extremadamente grandes planeados del mundo. Supervisado por un consorcio internacional de universidades e instituciones científicas, el espejo primario del telescopio será un espejo segmentado, que empleará siete espejos rígidos monolíticos como segmentos. Seis segmentos fuera del eje de 8,4 metros (27 pies) rodean un segmento central sobre el eje, formando una única superficie óptica de 24,5 metros (80 pies) de ancho. Sus diseñadores dicen que podrá ver 10 veces más lejos y más claramente que el Telescopio Espacial Hubble. Lea más sobre la óptica de GMT aquí.

La construcción de este telescopio comenzará en 2023, sobre el pico Campanas en el desierto de Atacama en Chile. El sitio web de GMT dijo lo siguiente sobre su estado actual:

Después de una revisión exhaustiva de los diseños de nivel de sistemas por un panel externo, el Proyecto GMT entró formalmente en fase de construcción en 2015. Antes de este anuncio, la preparación del sitio GMT en la cima de la montaña en los Andes chilenos comenzó en 2012, y el Richard F. Caris Mirror Lab comenzó a emitir segmentos espejo primarios en 2005. Se está trabajando en una etapa u otra en cada uno de los siete espejos GMT.

4.- Tercer Telescopio terrestre más grande del mundo  (Hawaii, ESTADOS UNIDOS)

Telescopio de treinta metros (TMT). La historia de Webb, E-ELT y GMT no ha sido fácil de navegar desde sus diversas conclusiones, pero todos sus cursos han sido más suaves (hasta ahora) que el Telescopio de treinta metros propuesto (TMT), otro de los telescopios extremadamente grandes ahora están siendo planeados o en construcción.

A fines de septiembre de 2017, el proyecto del telescopio de $ 1,400 millones finalmente se aprobará para reanudar la construcción sobre el volcán Maunakea de Hawai. Eso fue después de cinco meses de audiencias públicas en Hawai, que incluyeron 71 testimonios de testigos y una revisión de más de 800 documentos presentados. 

TMT inició la construcción en octubre de 2014, pero las manifestaciones de la primavera siguiente detuvieron la construcción. Los manifestantes han expresado su preocupación sobre el impacto cultural y ambiental del proyecto del telescopio; Los nativos de Hawai consideran que los picos en toda la cadena de la isla son sagrados.

La primera luz para el TMT ahora podría llegar ya a mediados o finales de 2020. El telescopio está diseñado para tener un espejo primario de aproximadamente 30 metros (100 pies) de diámetro. El espejo en sí mismo estará compuesto por 492 espejos individuales que recogerán más de 10 veces la cantidad de luz de otros telescopios más pequeños. Se ajustará para las condiciones atmosféricas.

Ya hay otros tres grandes telescopios en Maunakea. Si los planificadores y socios de TMT no pueden comenzar la construcción en abril de 2018, el equipo dice que podría decidir abandonar la ubicación en Maunakea y en su lugar comenzar la construcción en su sitio de respaldo en las Islas Canarias. Manténganse al tanto.

Mientras tanto, disfruta el cuadro a continuación. Muestra una comparación de los tamaños nominales de las aberturas (diámetros primarios del espejo) de algunos telescopios extremadamente grandes que se están construyendo o planificando hoy en día, junto con algunos telescopios ópticos notables.

Observe especialmente Webb, E-ELT, GMT y TMT, un telescopio espacial y tres gigantes telescopios terrestres, que revolucionarán la astronomía en los próximos años.

FUENTE: Megan Ray Nichols /earthsky.org

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