NASA: ¿Conducir, perforar y detectar la vida en el desierto de Marte, en Chile?

¿Cómo buscarías signos de vida, rastros de microbios pequeños y vivos o sus restos fosilizados, en un ambiente extremo y distante? Científicos e ingenieros de la NASA están trabajando en una respuesta a esa pregunta, con el objetivo de averiguar si la vida alguna vez evolucionó en el planeta Marte y si aún alberga vida hoy.

Un proyecto llamado Atacama Rover Astrobiology Drilling Studies, o ARADS, ha estado diseñando herramientas y técnicas para futuras exploraciones y probándolos en uno de los lugares más parecidos a Marte en la Tierra: el desierto de Atacama en Chile.

Cada año desde 2016 hasta 2019, el equipo de ARADS, dirigido por Brian Glass del Centro de Investigación Ames de la NASA, en Silicon Valley, California, pasa un mes trabajando en el corazón de Atacama. Este paisaje alienígena se encuentra entre los lugares más secos de la Tierra; puede llover tan poco como un centímetro, o menos de media pulgada, por década aquí. A pesar de ser considerablemente más cálida que Marte, la región es notablemente similar a la del planeta rojo de hoy, debido a su extrema sequedad y la química del suelo.

Hace mucho tiempo, Marte era un lugar más templado. Los científicos creen que su clima era más cálido y húmedo, y el planeta estaba rodeado por un campo magnético que lo protegía de la explosión de radiación proveniente del Sol. Las condiciones posiblemente hayan sido favorables para el desarrollo de la vida. La superficie de Marte hoy es mucho más dura: ultraseca, fría y con poca protección contra la radiación ultravioleta del sol. Si la vida existió en Marte en el pasado, ya que las condiciones de la superficie cambiaron pueden haber sido conducidas bajo tierra. Entonces, quizás tengamos que cavar para encontrar sus rastros hoy.

Los miembros del equipo de ARADS Dean Bergman y Mary Beth Wilhelm, del Centro de Investigación Ames de la NASA, se preparan para probar el taladro instalado en el vehículo explorador K-REX2 antes de comenzar las pruebas de campo en el desierto de Atacama en Chile. La maceta grande contiene una mezcla de suelos con propiedades conocidas que se aproxima a un tipo de suelo en Marte. El equipo probará la capacidad del taladro para cortar este material y recuperar una muestra. Créditos: NASA / Ames Research Center / Dominic Hart

Búsqueda en tres dimensiones con un Rover de perforación

En el centro del proyecto ARADS se encuentra un prototipo de rover diseñado y desarrollado por Ames que es aproximadamente del mismo tamaño que los rovers Spirit y Opportunity que ya están en Marte. Llamado K-REX2, está equipado con un taladro capaz de alcanzar dos metros (6.5 pies) hacia abajo a través de la sal, las capas de roca y el suelo reseco para recuperar una muestra para su análisis. Cuando se le asigna un destino, el rover puede navegar de manera autónoma sobre una superficie rugosa similar a Marte, luego perforar y transferir muestras a los instrumentos científicos K-REX2 de forma automática.

La movilidad (proporcionada por el móvil) más el acceso por debajo de la superficie (ofrecido por el taladro) significa que ARADS puede probar diferentes estrategias para buscar posibles pruebas de vida en tres dimensiones. Las pruebas de las operaciones del rover y el sistema de perforación en un entorno tipo Marte ayudarán a los investigadores a prepararse para futuras misiones a Marte, incluida la elección de las mejores ubicaciones para explorar y sistemas de ingeniería para la instalación y estabilización del taladro, todo en un planeta con menos de la mitad de la gravedad de la Tierra.

Instrumentos de detección de vida de ARADS

El equipo también está desarrollando y probando estrategias para recolectar y analizar muestras. Una vez que el taladro recoge una muestra de suelo, un brazo robótico en K-REX2 transfiere el material a varios instrumentos para su análisis bioquímico. Estos dispositivos están diseñados para buscar moléculas particulares que podrían indicar la presencia de vida actual o antigua, sustancias reveladoras llamadas biomarcadores. Los análisis realizados en las muestras perforadas en el campo ayudan a establecer un estándar para interpretar los resultados futuros de estos instrumentos. Al automatizar y miniaturizar las técnicas que normalmente se realizan a mano en un laboratorio, los científicos podrán enviar comandos de computadora desde la Tierra a una versión futura de estas herramientas que podría terminar en Marte.

ARADS; Pruebas de perforación y ciencia de astrobiología de Atacama Rover en el terreno de aterrizaje de Ames Mars Yard antes del despliegue en el desierto de Atacama en Chile, América del Sur. Las pruebas se realizaron en capas de sal simuladas que se mantuvieron en una olla grande. En esta imagen puede ver SOLID (Signs of Life Detector), MILA, WCL (laboratorio de química húmeda) y LDMS (espectrómetro de masa de desorción láser) montados en el móvil KREX2 para las pruebas simuladas. MILA es del JPL.

Dos ejemplos del conjunto de instrumentos son los Signos de Detector de Vida (SOLID) y el Analizador de Vida Microfluídico (MILA). Contribuido por los socios de ARADS en el Centro de Astrobiología de España y el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, SOLID utiliza métodos bioquímicos no muy diferentes a los utilizados en las pruebas médicas domiciliarias. Mientras que los diabéticos, por ejemplo, pueden controlar su nivel de azúcar en la sangre con un dispositivo que detecta la presencia de una sola molécula, la glucosa, el instrumento móvil buscará 512 compuestos biológicos diferentes. El MILA diseñado por el JPL, mientras tanto, procesa volúmenes minúsculos de muestras de fluidos para aislar aminoácidos, que son los componentes básicos de la vida.

Organismos de la Tierra Extrema

Además, otros miembros del equipo de ARADS de la Universidad Johns Hopkins y Ames han estado recolectando muestras para estudios de laboratorio de los microorganismos extremos que viven dentro de los hábitats de sal en Atacama. Estos hábitats de sal podrían ser el último refugio de vida en esta región extremadamente seca que, por lo demás, está desprovista de plantas, animales y la mayoría de los tipos de microorganismos. Lo que los científicos aprenden sobre estos organismos resilientes podría ayudar a mejorar la tecnología y las estrategias de detección de vida para Marte.

En última instancia, el proyecto ARADS pretende mostrar que la exploración itinerante, la perforación y la vida pueden realizarse en concierto, con el objetivo de demostrar la viabilidad técnica y el valor científico de una misión que busca evidencia de vida en Marte.

Socios científicos

Socios en Atacama Rover y Drilling Studies incluyen varios centros de NASA: Ames Research Center en California Silicon Valley, Goddard Space Flight Center en Greenbelt, Maryland, y Jet Propulsion Laboratory en Pasadena, California, así como Johns Hopkins University en Baltimore, Maryland. , Honeybee Robotics en Nueva York, la Universidad de Antofagasta y CampoAlto SpA, ambas en Chile, y el Centro de Astrobiología de España.

FUENTE: www.nasa.gov/ames/arads

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